Los Colores de Taiwán

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Leones que danzan, omelettes de ostras, paisajes que deslumbran, guerreros de caras pintadas que saltan sobre el fuego, cambios de gobierno más rápido de lo que a uno le tomaría cambiarse de ropa, y lo más importante: inmensos campos y montañas llenas de exóticos árboles de té. Estos son los colores de Taiwán.

HISTORIA DE LA ISLA FORMOSA

intro2Taiwán le debe su nombre a un navío de Portugueses que divisaron la isla en el siglo XVI, a estos les pareció que era un lugar maravilloso, al menos de lejos, así que le llamaron¨Ilha Formosa ¨ que significa en Portugués Isla Hermosa. Años mas tarde otro barco de Portugal naufragaría obligando a los sobrevivientes a refugiarse en la isla, podemos estar seguros de que el lugar no les pareció tan ¨formosa¨ en las diez semanas que pasaron luchando contra la malaria y los aborígenes locales quienes los obligaron a regresar por donde habían venido en nada menos que una precaria balsa.

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Corría el año 1623 y la Dutch East India Company (VOC), famosa en el mercado del té por ser la competencia de la East India Trading Company, llegó a las orillas de Formosa, sin que pasara mucho tiempo los Holandeses se dieron cuenta del gran valor comercial que poseía la isla, así que rápidamente establecieron puertos de comercio y construyeron fuertes desde los cuales se administraban dos productos preciados en este momento de la historia: azúcar y arroz. La VOC se encargó de construir escuelas e iglesias, así como de organizar ciertos aspectos políticos (como quemar villas aborígenes y asesinar a más de trescientos locales) que garantizarían el crecimiento de la sociedad colonial. Según algunos reportes de la época, los Holandeses se encontraron plantas de Camellia Sinensis nativas de la isla, sin embargo estas no tenían valor comercial aparente y nunca fueron utilizadas para la elaboración de té.

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En 1662, Koxinga, un mercader/pirata proveniente de China, tomaría como empresa derrocar a los Holandeses en Formosa, así que tras nueve meses de asedio Koxinga logró expulsar a la VOC de la isla con la ayuda de los locales quienes le devolvieron el favor karmático a sus opresores Holandeses uniéndose al ejército invasor. Mientras tanto en China reinaba la Dinastía Qing y el Emperador estaba al tanto que los hombres de Koxinga eran fieles a la Dinastía anterior, esto creó tal conflicto político que en 1683 el gobierno de China tomó el control de Formosa.

EL TÉ EN FORMOSA

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En los años venideros habría un gran tráfico de nativos de China a Formosa, y fue así como algunos varietales de té llegaron a la isla, se cree que fue en esta época cuando se plantaron árboles provenientes de Wuyi – China, los cuales dieron como resultado a uno de los oolongs mas famosos de Taiwán: el Dong Ding.

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A mediados del Siglo XIX, un mercader Británico de nombre John Dodd descubriría el valor comercial de las plantas de Camelia Sinensis que se encontraban en la isla, la planificación y producción efectiva de esta empresa de té tomó diez años, y fue así como la isla hermosa comenzó a exportar té oolong y té negro a varias partes de Europa y América, el cual fue  un éxito instantáneo y muy bien aceptado por los consumidores. En sus inicios, el té oolong era procesado de forma muy similar a como lo hacían en Wuyi, en algunas ocasiones el té era parcialmente procesado en la isla y luego enviado a China para el procesado final. Dodd pensó como estrategia comercial introducir al té oolong de Taiwán con un nuevo nombre: Té Formosa, es así como en la actualidad, cuando se habla de algún té que lleva en su nombre las siglas ¨formosa¨, se sabe que este proviene de Taiwán.

LA INVASIÓN JAPONESA

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Durante esta época Formosa nunca gozó de una paz duradera, plagada constantemente de conflictos internos aunado a la rebeldía de las tribus aborígenes quienes nunca se adaptaron al mandato de la Dinastía China. La situación de caos político/social/cultural era tal que en una ocasión el mismo Emperador de China declararía que la isla era ¨ingobernable¨, como si esto no fuese suficiente en 1871 Japón puso sus codiciosos ojos en Formosa lo cual llevaría a veinte años de conflictos en los cuales la Tierra del Sol Naciente terminaría venciendo a China y por ende tomando el control de Taiwán. Si algo hay que reconocer es que pese a los constantes tumultos y conflictos, el té permaneció ajeno a todo esto, manteniéndose firme en el mercado e incluso floreciendo donde parecía imposible. Los Japoneses reforzaron la producción del té negro en Formosa introduciendo en la isla un varietal proveniente de Assam – India, logrando así una maravilla de cultivar de té negro, el cual se conoce hoy en día como Red Jade, este tiene notas claramente provenientes de India junto con aquellas conferidas por Taiwán.

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Para 1926 Formosa se convirtió en una provincia autosuficiente con una economía pujante, lo cual permitió la apertura de un Instituto de Investigación del Té con el fin de mejorar las condiciones agrícolas y llevar a cabo experimentos a lo Frankestein, de los cuales nacen tés interesantes como el Jin Xuan conocido como Milk Oolong por sus notas cremosas y dulces aromas lácteos. Existe una teoría de que el oolong conocido como Oriental Beauty fue desarrollado por estos días como producto de cruces con plantas provenientes de India, sin embargo no existe aún evidencia física de que esto sea cierto. Para esta época la economía de China sufría y se encontraba cerrada al resto del mundo, por lo tanto Taiwán tomó su lugar como país exportador de té, satisfaciendo las demandas que China no podía.

CHINA, DE NUEVO.

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Durante la II Guerra Mundial, Japón se lanzó con todo lo que tenía en contra de China, eventualmente Japón perdería la guerra y China tomaría control de Taiwán (si, de nuevo), control que persiste hasta la actualidad. Bajo el gobierno Chino el foco del mercado del té comenzó a cambiar paulatinamente, los locales comenzaron a apreciar la calidad de lo que se producía en la isla y fue así como la exportación dejó de ser una prioridad. Desde los años 80 los agricultores comenzaron a elevar los cultivos de té, de aquí se origina el término ¨Gaoshan¨ el cuál hace alusión al té que es cultivado a más de 1000 metros de altura, esta técnica no genera grandes cantidades de té, pero ciertamente genera mejor calidad en el producto final, por eso el té gaoshan tiene un precio tan elevado como los árboles de donde es cosechado.

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En la época moderna la industria del té Formosa ha cambiado en sobremanera, algunas cosas para bien, otras para mal y otras para muy mal. Aun recuerdo el sabor del oolong que se podía conseguir en los 90s, este poseía una oxidación decente, era sencillamente rostizado y con la complejidad suficiente para mantener el interés del paladar sin dejar de ser humilde. En esta nueva era del té el oolong tiende a ser mucho más verde, menos rostizado (si es que llega a eso) y mucho más floral. Desde un punto de vista comercial tiene sentido que Taiwán produzca mucha cantidad de oolongs verdes, no solo es menos costoso procesar esta clase de té sino que además mantiene a la isla dentro del competitivo mercado entre China y Japón quienes procesan mayores cantidades de té verde. El problema yace en que China también adoptó este sistema de oolongs verdes y el mercado se ha visto inundado por ellos, haciendo menos común el oolong tradicional el cual yo personalmente echo de menos.

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En la actualidad la cultura del té ha logrado unificar cualquier separación cultural que haya podido haber en Taiwán en épocas anteriores, el gongfu cha se ha hecho parte de la vida diaria, quizás recordándoles a los residentes de esta maravillosa tierra que sin importar lo mal que vayan las cosas, siempre se puede encontrar algo de paz en los colores dentro de una taza de té.

Alain.

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